Wild Duel: Weasels vs SAMs Over Dong Hoi

Un F-105F
Un F-105F 'Thud', armado con un misil Shrike, escolta un paquete de ataque a Vietnam del Norte en febrero de 1969 (Foto cortesía de Warren Thompson).



Las comadrejas Kerzon y McIntire no sabían que en unas pocas horas experimentarían los 40 segundos más aterradores y emocionantes de sus vidas.

Mayor Warren Kerzon y su oficial de guerra electrónica, el teniente coronel Scott Scottie McIntire, eran comadrejas salvajes bien experimentadas en mayo de 1968, habiendo volado juntos en 22 misiones. Su misión número 23 era llevarlos al área alrededor de Dong Hoi, capital de la provincia de Quang Binh de Vietnam del Norte, en la costa a unas 100 millas al norte de la Zona Desmilitarizada (DMZ). Aunque la mayoría de los ataques en Vietnam del Norte fueron durante el día, esta iba a ser una misión nocturna que involucraba a dos F-105F que protegían a los F-4 en busca de cualquier tráfico de suministro enemigo en movimiento en el río o en las carreteras que se dirigían al sur. Kerzon y McIntire recibieron la tarea de ser la comadreja número dos en la misión. Al estudiar los informes sobre el área de Dong Hoi en preparación en su base en la Base de la Fuerza Aérea Real Takhli de Takhli, descubrieron que había tres sitios SAM activos allí, que se sabía que disparaban hasta seis misiles en una noche. Aun así, Kerzon y McIntire no podían saber que en unas pocas horas, el 19 de mayo, vivirían los 40 segundos más intensos, terroríficos y emocionantes de sus vidas.

El arte de la guerra aérea cambió drásticamente con cada conflicto del siglo XX en el que Estados Unidos luchó, y con él, la amenaza que enfrentó el poder aéreo estadounidense. En la Primera Guerra Mundial, fue el caza alemán Fokker D.VII. En la Segunda Guerra Mundial, fue otra innovación alemana, el caza a reacción Messerschmitt Me-262A. En Corea, fue el MiG-15 inesperadamente de alto rendimiento. A fines de la década de 1950, el misil aire-aire (AAM) y el misil tierra-aire (SAM) agregaron una nueva dimensión mortal a la guerra aérea.



A medida que la guerra de Vietnam se intensificó y los aviones estadounidenses comenzaron a bombardear objetivos norvietnamitas (aeródromos MiG, complejos industriales, sitios de almacenamiento de petróleo, puentes y ferrocarriles importantes de China), Hanoi respondió con una defensa en tríada, combinando intensa artillería antiaérea (AAA) y cazas MiG. con sistemas de misiles móviles suministrados por los soviéticos que consisten en SA-2 SAM (Directriz de designación de la OTAN) y detección de radar. El primero de estos mortíferos complejos de misiles fue descubierto en Vietnam del Norte en abril de 1965. Inicialmente, Washington no los consideró una amenaza seria, dudando de que los norvietnamitas los utilizarían realmente. Y, en esta primera etapa de la guerra, se negó el permiso para destruir los sitios SAM porque al presidente Lyndon B. Johnson y sus asesores les preocupaba que si un técnico o entrenador soviético resultaba muerto, el conflicto podría intensificarse aún más. Sin embargo, esta postura política terminó abruptamente el 27 de julio de 1965, cuando uno de los SAM derribó un F-4C Phantom de la Fuerza Aérea de EE. UU. El navegante del Phantom, el Capitán Roscoe Fobair, murió, y su piloto, el Capitán Richard Keirn, fue capturado y retenido como prisionero de guerra hasta 1973. (Keirn había sido prisionero de guerra antes, en la Segunda Guerra Mundial después de que su B-17 fuera derribado Alemania.)

El primer esfuerzo para contrarrestar la amenaza de los misiles llegó con el proyecto Wild Weasel I. Esto implicó el uso de F-100F de dos asientos equipados con electrónica modificada para encontrar sitios SAM, pero su capacidad de supervivencia, sin importar su efectividad, pronto fue cuestionada. Conocidos como Huns, los F-100 se vieron perjudicados por el rendimiento primitivo de su primer conjunto de equipos de detección de señales de radar SAM, la falta de un misil aire-tierra capaz de dirigirse a la señal SAM, y una velocidad relativamente baja y más corta. tiempo en el objetivo como resultado de su uso frecuente de postcombustión. Sin ningún misil capaz de alcanzar los radares Fan Song del SAM desde una distancia segura, el F-100F tuvo que acercarse y pagó por ello. A pesar de los heroicos esfuerzos de las tripulaciones de Hun, después de aproximadamente siete semanas de operaciones solo quedaba un avión, y muchos miembros de las 16 tripulaciones originales habían muerto en acción, eran prisioneros de guerra o habían abandonado el programa.

Aproximadamente al mismo tiempo, la Fuerza Aérea encontró un reemplazo para el F-100F en el mismo avión que los F-100F estaban destinados a proteger: el F-105 Thunderchief o Thud. Republic Aviation estaba comenzando a producir un modelo F de dos asientos, que estaría equipado con los últimos equipos de detección de radar que permitieron que la tripulación de Thud Weasel se concentrara en un sitio SAM y lo destruyera. También podría llevar el misil AGM-45A Shrike de nuevo desarrollo, el primer misil antirradiación con una cabeza buscadora de radar sensible en la nariz para detectar emisiones electrónicas enemigas, que demostraría ser el arma preferida contra los SAM. La versión de mayor rendimiento del Thunderchief extendió el alcance del AGM-45 y, con un ataque exitoso que hizo que el radar del sitio SAM fuera del aire, el F-105F a menudo podría seguir con un ataque de artillería convencional: bombas o armas de fuego o ambas cosas.



A partir de octubre de 1969, el F-105F fue reemplazado por el modelo G, actualizado con una electrónica aún mejor y sensores de detección de radar, que era capaz de entregar, además del AGM-45, el misil AGM-78 más grande. Un problema con el AGM-45 era su incapacidad para mantener su bloqueo en el objetivo si un sitio de radar se cerraba después de haber sido disparado, convirtiéndolo esencialmente en un misil no guiado. El AGM-78, en cambio, tenía algo de memoria que le permitía, en la misma situación, al menos golpear cerca de su objetivo. Con los cazas tácticos rápidos ahora cargados con el equipo electrónico especializado que podía descubrir radares y misiles SAM, nació una nueva táctica ofensiva.

La pantalla de protección Wild Weasel funcionó al tener estos cazadores-asesinos especializados antes de los paquetes de ataque, o vuelo de cazas, hacia el área objetivo para barrer el área de los sitios SAM. Los Weasels luego permanecieron en posición hasta que el último de los huelguistas abandonó el área. Por lo general, se trataba de misiones largas que duraban al menos tres horas, algunas hasta cinco. Los SAM no eran el único peligro para las tripulaciones de Weasel, todas voluntarias, que también se enfrentaban a MiG y AAA, especialmente en el área de Hanoi-Haiphong y sus alrededores.

La Fuerza Aérea dividió a Vietnam del Norte en seis paquetes de rutas geográficas comenzando con el Paquete de Ruta I, justo al norte de la DMZ, hasta los Paquetes V y VI, en el extremo norte. Cualquiera de los objetivos en los Paquetes de Ruta V y VI era extremadamente peligroso ya que estaban en lo profundo del corazón del enemigo y seguramente estarían rodeados por sitios SAM. Sin embargo, los SAM eran un peligro en todos los paquetes de ruta, y la protección Weasel se usó en todas las misiones.



Cuando Kerzon, McIntire y el otro equipo Weasel fueron informados para su misión nocturna a Dong Hoi en la tarde del 19 de mayo, se enteraron de que la inteligencia del ala estimaba que su perfil de vuelo los pondría dentro del alcance de los tres sitios SAM activos, cuatro radares activos. controló las posiciones de los cañones antiaéreos de 85 mm y el lote habitual de cañones de 57 mm y 37 mm. La misión estaría compuesta por sus dos Weasel Thuds y un vuelo de cuatro barcos de F-4 Phantom con el distintivo de llamada Cadillac, saliendo de la Base de la Fuerza Aérea Real Tailandesa de Ubon en Tailandia. Los F-4 harían un reconocimiento armado entre Dong Hoi y la DMZ. La configuración de artillería de los Weasels sería de tres tanques externos de combustible y dos Shrikes AGM-45. Al llenar sus tanques después del despegue, tendrían mucho tiempo en la estación para apoyar a los F-4. El informe meteorológico era bueno, 4.500 metros de cielo nublado y muy poca luz de luna. Los dos F-105F usarían los distintivos de llamada Oakland 1 y Oakland 2.

Una vez que penetraran en el Paquete de Ruta I, las Comadrejas se separarían. Oakland 1, o Lead, orbitaría al oeste del área de reconocimiento y Oakland 2 de Kerzon orbitaría hacia el este. El piloto líder cronometraría su patrón de pista para que se acercara a la amenaza en intervalos pares de 10 minutos (10, 20, 30, etc.), mientras que Kerzon y McIntire volarían en los impares de 10 minutos (05, 15, 25). ) intervalos. Dado que Dong Hoi estaba en la costa, la mitad del patrón de Kerzon estaría sobre tierra o con los pies secos, y la otra mitad estaría sobre el océano, con los pies mojados. Los pondría peligrosamente cerca de la mejor ubicación del sitio móvil SAM mortal que había sido apodado Lead 89 o The Vulture, por inteligencia.

El vuelo fue suave, y Oakland 1 despegó y desapareció en la oscuridad, mientras que Kerzon pasó el control de navegación a McIntire, quien utilizó tanto el radar Doppler como el sistema de navegación Tacan para ponerlos en su órbita planificada. Cuando el soporte Weasel estuvo en su lugar, los Phantoms se registraron en la radio cuando ingresaron al paquete de ruta. Kerzon observó un incendio de 57 mm a lo largo de la costa, pero nada cerca de los Phantoms. Evidentemente, los F-4 estaban teniendo algo de suerte, porque de vez en cuando veía una bengala en la distancia. Las bengalas iluminaban un objetivo y uno de los fantasmas entraba y dejaba caer su artillería.

Mientras Oakland 2 se movía alrededor del cielo a 400 nudos entre 12,000 y 14,000 pies, Kerzon se preguntó si el Vulture saldría a jugar esta noche. McIntire no estaba captando ninguna señal de radar AAA (Fire Can) o SAM (Fan Song) en su equipo Weasel, por lo que esta parecía una misión muy aburrida, solo otro contador hacia sus 100 misiones de combate necesarias para completar su recorrido. McIntire mencionó a Kerzon de vez en cuando que estaba captando señales de Bar Lock y Cross Slot, dos tipos diferentes de sistemas de radar soviéticos de largo alcance que enviarían datos a los sitios AAA y SAM para alertarlos de una posible acción y a los centros de mando y control de Vietnam del Norte para alertar a los MiG de que se apresuren cuando sea apropiado. Esto no fue particularmente alarmante; era una parte rutinaria de volar sobre territorio enemigo.

Aproximadamente 90 minutos después de la misión, Oakland 2 llamó para alertar al vuelo de Cadillac que tenían suficiente combustible para una pasada más antes de regresar a la base. Fue en ese momento, cuando Kerzon estaba 45 grados en un giro a la derecha, que McIntire gritó ¡Ahí está!

Un sitio SAM en modo de seguimiento se había fijado en Oakland 2. Una luz estroboscópica de 3 1 & frasl; 2 anillos apareció instantáneamente en los APR-25 de Kerzon y McIntire, instrumentos de tres pulgadas montados en cada cabina que indicaban el rumbo relativo del avión al SAM. radar de seguimiento del sitio. Se consideró que un sitio estaba dentro del alcance para el lanzamiento de misiles cuando la luz estroboscópica era más fuerte (aproximadamente dos anillos de longitud) y Kerzon nunca antes había visto una señal de Fan Song de 3 1 & frasl; 2 anillos, por lo que sabía que estaba en problemas y tenía que reaccionar. rápido. Tenía que hacer dos cosas a la vez: apuntar su avión directamente al sitio para apuntar el AGM-45 y aumentar su velocidad aérea para poder maniobrar lejos del lanzamiento anticipado del SAM. Girando a la izquierda hacia la señal de seguimiento que emanaba del sitio SAM, empujó el acelerador a la poscombustión para obtener la máxima potencia. Simultáneamente, llamó por radio a Cadillac Flight para alertar a los Fantasmas del peligro. A la mitad de su turno, tirando de G, descendiendo y comprobando su indicador de actitud, Kerzon escuchó a McIntire gritar: ¡Consígalos! ¡Cojelos! Justo cuando la luz estroboscópica se acercaba a las 12 en punto, lo que indicaba que el sitio del radar SAM estaba justo frente a ellos, McIntire anunció: ¡Tenemos un lanzamiento válido! Kerzon advirtió a Cadillac Flight que los SAM estaban en el aire y que los Phantom deberían estar atentos.

A partir de este momento, una integración casi automática de entrenamiento, experiencia, vuelo cómodo y el instinto de supervivencia se apoderó de Kerzon. La señal SAM, ¡ahora un timbre de cuatro! - estaba muerta en la nariz de Oakland 2. Doppler mostró que estaba a siete millas de distancia. Kerzon apretó el botón de la salmuera y su Alcaudón de babor salió disparado del ala, recto como una cuerda durante aproximadamente un segundo, luego se sumergió bruscamente hacia la tierra, dirigiéndose a una fuerte señal de radar SAM. Cuando desapareció el primer misil de Kerzon, lanzó su segundo Alcaudón. Aún en postcombustión, Kerzon dio un tirón hacia la izquierda y luego giró a la derecha para ver bien la proa de su dosel derecho. En ese momento, vio dos puntos amarillo-naranja separados muy por debajo: dos SAM que acababan de ser lanzados, levantando tierra roja de Vietnam del Norte. En segundos, los dos puntos se volvieron blancos brillantes. Kerzon llamó a McIntire, ¡Ahí están & hellip; dos de ellos! Una vez más, transmitió, esta vez a cualquiera que estuviera escuchando porque estaba demasiado ocupado para usar un distintivo de llamada: ¡SAMs en el aire! ¡Conduce 89!

Kerzon estaba ahora en un duelo de vida o muerte con dos misiles SA-2 disparando hacia su Thud. Empujó hacia abajo y giró un poco para volar más de costado, pero los SAM permanecieron bloqueados en un lugar dentro de su parabrisas derecho, justo delante de la proa del dosel. Se acercaban rápidamente, su tamaño angular, el círculo de luz que emanaba de las llamas de sus motores, crecía rápidamente. Solo apartó los ojos de ellos el tiempo suficiente para comprobar su altitud, actitud y velocidad aerodinámica. Estaba descendiendo; su altitud era buena con un ángulo de balanceo de unos 135 grados (parcialmente invertido), la velocidad aerodinámica se acercaba a la velocidad del sonido. Con solo unos segundos para reaccionar, Kerzon tuvo que calcular cuándo hacer la dominada dura. Debido al corto alcance de su lanzamiento, los SAM todavía estaban en su fase de aceleración y se acercaban a unos 3.000 pies por segundo. La oscuridad añadió otro grado de dificultad para juzgar qué tan cerca estaban realmente los misiles. Si hacía su movimiento demasiado pronto, los controladores SAM podrían corregir el vuelo de los misiles. Si se movía demasiado tarde, él y McIntire estarían tostados.

Kerzon recordó más tarde haber pensado: Si no hago el movimiento correcto en el momento adecuado, ¡Scottie está muerto! No se dio cuenta hasta el día siguiente de que estaba sentado a solo 30 pulgadas frente a Scottie y también habría estado muerto.

Kerzon detectó de repente una clara divergencia de los dos SAM, con el movimiento hacia adelante del SAM más cercano a su nariz. Justo cuando hizo un pull-up rodante a la izquierda, ambos SAM desaparecieron debajo de su nariz. Cuando el primer SAM pasó por su lado izquierdo, el resplandor de su motor sustentador fue cegador, iluminando las cabinas.

McIntire vio un destello cuando el primer SAM, probablemente desencadenado por un sistema de espoleta de proximidad en modo Doppler dentro del misil, detonó alto y hacia la izquierda, justo cuando Kerzon rodó hacia la derecha y empujó su nariz hacia abajo. Todavía en el quemador, recogió el segundo SAM, que ahora estaba mucho más cerca. Mientras continuaba empujando para obtener una mejor vista, de repente vio un tercer SAM que se acercaba rápidamente a la derecha del segundo.

Esta era una táctica básica del comandante SAM: disparar múltiples misiles al mismo avión, lo que tendría que gastar energía para evitar el primero y el segundo, luego, con poca energía, sería difícil maniobrar lejos del tercero.

Kerzon recordó más tarde, empujó un saludable G & hellip; dos, tal vez tres. Simplemente se sentía como lo que había que hacer dadas las circunstancias. Ambos SAM se deslizaron sobre el dosel en formación apretada. McIntire creyó oír o sentir un ruido sordo al pasar.

Segundos después, McIntire gritó: ¡La señal no funciona! ¡Sin sudar! La señal de seguimiento del radar SAM había desaparecido del aire. La altitud de Kerzon era ahora de 5.000 pies y la velocidad aerodinámica se redujo a 250 nudos.

Cadillac Flight transmitió por radio cuando los Phantoms salieron del área objetivo y agradecieron a Oakland 2, sin dar indicios de que estuvieran al tanto del desgarrador encuentro de Oakland 2. Los Comadrejas se dirigieron al camión cisterna que los esperaba, cargaron combustible y se dirigieron a casa, sin saber si sus Alcaudones habían alcanzado el sitio de The Vulture SAM.

Eran las 10 p.m. cuando rodaron en Takhli. Mientras McIntire y Kerzon realizaban la limpieza de la cabina, un automóvil del personal se detuvo debajo de la escalera y salió el comandante del ala. Había recibido noticias de que Oakland 2 había contratado algunos SAM. Mientras se alejaban de su avión, uno de los mecánicos gritó: Mayor Kerzon, ¡querrá echarle un vistazo a esto! Encendió su linterna y la levantó hacia un punto a mitad de camino hacia arriba y hacia adelante de la sección de postcombustión. Se había perforado un orificio dentado de una pulgada a través de la piel de la aeronave, a través del revestimiento del postcombustión, con un orificio de salida seis pulgadas a popa del borde de ataque de la cola horizontal. Habían tenido un vuelo en el aire con uno, ¡solo uno! —De los miles de perdigones de acero que habían cubierto la carga explosiva del SAM que habían esquivado. Kerzon recordó más tarde haber pensado en el viejo adagio: A veces, la suerte triunfa sobre la habilidad y la astucia.

El informe estuvo lejos de ser una rutina. Entraron en la oficina del comandante del ala donde les ofreció una bebida fuerte mientras describían la misión en detalle. Aún así, McIntire y Kerzon se dirigieron al club de oficiales para tomar unas copas más.

Semanas de recopilación de inteligencia, vigilancia electrónica y observación fotográfica confirmaron que el sitio SAM que Kerzon y McIntire habían iniciado ya no estaba activo.

Lo más importante para Kerzon y McIntire era saber que habían protegido a los F-4 Phantoms de una seria amenaza que seguramente habría atrapado al menos a uno de ellos. Ambos obtuvieron su tercera Cruz Voladora Distinguida por la misión.

A principios de 1969, Kerzon fue reasignado al personal de la Escuela de Pilotos de Pruebas de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, Base de la Fuerza Aérea Edwards. McIntire luego decidió pasar nuevamente por el entrenamiento de Wild Weasel y se ofreció como voluntario para una segunda gira. Pero su suerte se acabó cuando fue derribado y asesinado en acción mientras volaba en una misión Wild Weasel sobre Laos el 10 de diciembre de 1971.

Fue evidente después del primer derribo de un avión estadounidense por un SA-2 en Vietnam que el SAM era un serio desafío para la dominación estadounidense del espacio aéreo sobre Vietnam del Norte. A diferencia de competir con la artillería antiaérea y los cazas MiG, no había ningún libro del que las tripulaciones pudieran aprender. Las primeras tripulaciones de Weasel tuvieron una tasa de pérdidas muy alta, pero los supervivientes habían aprendido a prosperar en el caos y transmitieron su experiencia a las tripulaciones que siguieron.

La misión Wild Weasel evolucionó rápidamente durante un período de tiempo increíblemente corto, desde el primer conjunto de detección primitiva de aviónica, artillería básica de cohetes y armas y tácticas casi suicidas hasta electrónica de última generación y poderosos misiles que matan SAM y, sobre todo, un conjunto de habilidades y tácticas que desafían a la muerte ejecutadas con precisión. Si bien los avances tecnológicos fueron impresionantes, fue el valor, la dedicación y el coraje de los pocos cientos de hombres que tripulaban el avión Wild Weasel, como Kerzon y McIntire, que volaron voluntariamente a algunos de los espacios aéreos más peligrosos de la tierra, lo que marcó la diferencia.

Warren E. Thompson escribe extensamente sobre la aviación militar y es un colaborador frecuente de Vietnam e Historia de la aviación.